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Posts Tagged ‘Scala’

Era da parecchio che non scrivevo più un post tecnico, e forse nemmeno questo sarà così tecnico, quanto più una rapida riflessione.

Nel paio di settimane di ripresa del lavoro dopo le vacanze estive, ho avuto occasione/necessità di scrivere un paio di utility da usare su un paio di sistemi embedded, essenzialmente per scaricare dati usando un po’ di protocolli (modbus, messaggistica di TinyOS). La scelta del linguaggio un po’ di tempo fa sarebbe ricaduta su un banale Java, ora invece è ricaduta su Scala.

Premessa: tendo a non prendere in considerazione linguaggi di scripting per cose che non siano uno script scritto al volo e da usare due volte in croce; questo perchè, per quanto apprezzi linguaggi come Python quando serve,

  1. la struttura del programma tende a degenerare rapidamente: se non sei costretto dal linguaggio a mantenere un minimo di struttura, e non hai tanto tempo da perdere (una delle utility è stata scritta in una giornata, per poterla testare sul campo il giorno successivo), non fai nulla per dare almeno quel minimo di struttura
  2. se il linguaggio non è compilato, tendo ad evitarlo: il lavorare solo a runtime ti costringe ad intercettare la classica quantità di ca***tine solo eseguendo il programma n volte, mentre se compili quegli stessi problemi li risolvi molto prima (se penso a tutte le volte in cui ti accorgi di aver sbagliato la ricezione di un messaggio in Erlang per aver invertito due parametri in una tupla…).

Dicevo: la scelta ormai ricade su Scala, dato che:

  • ha un build system tutto sommato decente (per quanto sotto ci sia Ivy ed i repository di Maven): salvo trovare incompatibilità tra versioni di Scala e versioni di libreria, funziona abbastanza bene e si configura con un semplice file di testo
  • ha il sistema di classi e quant’altro di Java
  • è compatibile con Java (fondamentale: per modbus avevo già testato tempo fa una libreria che funzionava sui miei apparecchi, e TinyOS ha una versione Java delle sue librerie)
  • è (anche) funzionale: se un linguaggio non mi supporta lambda, liste ed il trittico filter/map/fold, per quanto mi riguarda è un linguaggio che non considero
  • posso scegliere quando fare le cose immutabili e quando no (quest’ultima cosa praticamente mai, dato che la mutabilità è il male, ma in alcuni sporadici casi è un male necessario).

Tutto qui 🙂 a breve penso di scrivere un post un po’ più tecnico su un altro progetto più a lungo termine, fatto sempre in Scala, con cui ho potuto sperimentare con un po’ di tecnologie divertenti (tra cui Akka, Play e RabbitMQ).

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Akka actors

I’ve been following the Coursera course titled “Principles of Reactive Programming” (link), which is almost over (next week will be the last one), and in the last two lessons we learnt how the Akka implementation of actors works.

Now, since in the last four years I have developed code using Erlang for my Ph.D. thesis (and for other secondary projects in between), I am quite used to the actors principles and architecture, but it has been quite interesting to look at them in a different implementation, and I wanted to write a couple of paragraphs on the differences with respect to Erlang, and my (brief) opinion on these differences (beside the fact that Scala is statically typed, which is huuuuuge):

  • Akka actors take TONS of syntax from Erlang, in particular: BANG! 🙂
  • seeing the messages in Scala as case classes instead of tuples is very very strange at the beginning, and it is even stranger when you assign a message to a variable: it looks like you are calling a function…
  • Akka actors have automatic supervision: processes are automatically linked (to use Erlang terminology) to their parents, and a father kills all its children by default when he dies; then you can add specifications on the supervision behavior and tune it better, and as in Erlang you need to explicitly handle the termination messages when needed. Now, this is a characteristic that I am not really sure I really like: I mean, I prefer to decide if I want to spawn a linked process or not, and to decide if I want a process to be supervised or to live by itself. Maybe this is due to the fact that in Erlang supervision works basically when you are using predefined behaviors, while here it works for everyone… I don’t know, I have to try it a little bit more to decide on this
  • the receive primitive does not fail if there is no match to a message: this is an improvement on one side, because you can freely ignore some messages that arrive to a process (they are still consumed, see below), but on the other hand you need to remember to implement the function that receives the non-matched messages in your actors, otherwise they will go to the event stream (more on this later), while in Erlang you typically write a case to catch everything else in the end of each receive block, where you log the unforeseen message. Again, mixed feelings: you need to remember stuff, but at the same time you can separate unknown messages and the reaction to them in different blocks of code, which is not bad.
  • Akka actors have the concept of context, which basically allows you to change state from time to time and create a sort-of finite state machine for actors behavior; this means that you can divide messages belonging to different phases of the actor in different blocks of code, which helps maintaining everything clearer. I really like this feature.
  • Akka has an internal pub-sub system, where actors can publish messages (using topics) and subscribe to topics; this is also the place where everything not catched goes (it is called event stream). It is an interesting concept, and I can imagine it can be quite useful (logging is the first thing that comes to mind).
  • Finally, Akka gives developers the possibility of persisting state: I don’t know this characteristic that well, essentially because I have not used it yet (only seen on slides), but it looks interesting and helps overriding the single assignment vs actors with a state…

All in all, I have to say that I like Akka actors, even if I have mixed feelings on a couple of characteristics (especially the automatic supervision, I still have to fully digest it…). Anyway, this is another reason that convinces me that if I had to start a new project from scratch today, I would use Scala for sure.

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